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《经济指标简史》——塑造我们对世界认知的那些经济指标

现在的世界是一个由经济数据所定义的世界。根据这些数据所表明的内容,人们评估个人和集体做得如何:国家的经济增长多快或多慢,价格上涨了多少,个人的收入有多高,是否就业……这些数字勾勒出了人们的生活状态。我们把经济统计数据,我们的关键性指标,当作成功或失败的标志。

然而在这些数据当中,没有哪一个存在于一个世纪之前。大多数指标在1950年几乎都不存在。在随后短暂的数十年里,一系列的数字开始决定我们的生活,然而在我们之中很少有人意识到,它们被创造出来的时间竟然这么短。可是这些数据不仅是新出现的,它们衡量的,也只是发明它们之时,设计者希望它们衡量的内容。然而这个世界并非一直维持着原样。

或许你还没有注意到,2013年美国的经济总量在一夜之间增加了4 000亿美元。然而,这并非是因为真实的经济增长。毕竟,考虑到美国的国内生产总值(Gross Domestic Product,GDP)已达到了十几万亿美元,即使以中等的速度增长,每年增加的数字也会达到数千亿美元。

统计数字骤然增长的原因,并非是经济活动的突然增加。不,只是一天,从字面上来说是一夜之间,这数千亿美元就出现了。而且不仅仅是出现而已,很明显它们一直都在那儿。在2013年的某一天,负责统计美国经济规模的政府机构美国经济分析局(Bureau of Economic Analysis)宣布,它改变了衡量国民产出的方式,结果就是4 000亿美元的调整。

根据这一机构在宣布这次数据变化时所使用的语言,假如你忽略了说明,也是可以原谅的。我们中很少有人在面对这一标题时,还能够坐直身子,并且注意到所有的事实,这个标题是“2013年国民收入及生产账户(NationalIncome And Product Accounts)综合调整预览:定义及陈述的变更”。接下来的描述也很难吸引人们的注意力。在描述这种新方法的公告里,经济分析局声称:“基于系统的视角从事创造性的工作,以增加知识库存(Stock of Knowledge),并且利用这些知识库存来发现或开发新产品,包括改善现有产品的版本或质量,或者是发现、开发新的以及更有效率的生产过程。”

这种粗糙的言辞掩盖了某种方式的深刻转变,即我们是如何理解经济运行的?在大萧条之前,从未有哪个国家衡量过其国民产出。20世纪30年代的全球经济危机,导致美国和英国都开始尝试开发统计数据,以在一定程度上揭示经济的运行状况。国民收入和国内生产总值,是那个年代出现的统计数据中很重要的两个。到了20世纪中叶,世界各地的国家都开始做同样的事情。

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