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一百多年前中国的世界首富是怎样没落的

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作者:鲁克来源:人文经济学会

2001年,《华尔街日报》统计了千年以来,世界上所有最有钱的人。前50人中,中国六人上榜,分别是成吉思汗、忽必烈、刘瑾、和坤、伍秉鉴和宋子文。前两位是元朝皇帝,当时世界上最大的强盗。接下来是刘瑾,和珅及宋子文,都是大官僚。

安兰德说过,世界上有两种人,一种是财富创造者,一种是财富攫取者。显然,这些人和创造财富没什么关系。伍秉鉴,也就是我们今天故事的主角,他是这些人里少见的商人。虽然他本人是商也是官,但他身上的商人故事,却总被忽略。

清朝前期,中国对外贸易量很小。即使有贸易,也不自由,实行一种叫“保商”的制度。简单说,朝廷圈定一批商人,授权他们做独家生意。这些人先捐个官,领一副顶戴花翎,再拿经营许可,以朝廷的名义做生意。

垄断生意的好处显而易见,但也不是白给的。他们要为外商做担保。外商没交关税,他们补交;外商犯法,得负责任。中外贸易的一切麻烦,保商都要摆平。当时,这种商人又叫行商,广州只有十三家注册行商,也就是“广州十三行”。

听起来,行商也是国家“干部”。实际上,哪怕见到最小的官吏,行商也会吓得发抖。英国人说过,“在海关监督面前,行商们都行跪拜礼,跪在地上,不停叩头,即使官员允许他们起身,他们的视线也不会超过对方官服的第九粒扣子,如果不严格遵守这项礼节,行商会遭到责骂毒打。”想像一下,那种奴才侍候主子的诚惶诚恐的样子。

十三行之中,最大的是怡和行,怡和行的老板就是伍秉鉴。伍氏家族是福建茶商,在武夷山有一大片茶山,有很多茶厂。茶叶贸易的最大的问题是运输。要把茶叶从武夷山运到广州,最好的运输方式是水路。武夷山没有哪条河道直通广州,他们要先把茶从山里挑出来,运到江西铅山河口,再经鄱阳湖进赣江,辗转进广东,再乘水路进入广州。全程1500公里,挑夫换马队,竹筏换大船,大船换小船。

茶叶是包在锡纸或瓷器罐子里,日晒再雨淋会影响品质。没有严格的管理,就保证不了茶叶质量和供应量。怡和行在茶叶生产和运输花了很多功夫。武夷茶里品质较高的,就是怡和行的茶,凡贴怡和图标的中国茶叶,在西方总能卖高价。茶叶好,信誉好,赚钱就多,伍秉鉴因此发了财。

伍秉鉴不仅和英国人做贸易,还找印度人做代理,与美国人合作。除了做外贸,伍秉鉴还投资田产、宅院、茶园、店铺,甚至把产业拓展到美国,投资铁路、证券和保险业务。怡和行俨然成了世界级的跨国财团。据说,伍秉鉴是第一个在美国登广告的中国商人。

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