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其实总统是一颗“柠檬”

经济学里有很多有趣的研究,这些工作对人世间寻常的现象给出了令人耳目一新的解释。

今天我来讲一个关于“柠檬”的故事。Lemon在俚语中经常用来表示“二手货”与“次品”,即某种物品“中看不中用”。大概的起源应该与柠檬的特性有关:你说它不是水果吧,它符合水果的所有界定条件;你说它是水果吧,又不能直接吃下去(极其不惧酸涩的特异人士除外)。

柠檬外表看起来很鲜艳,但吃起来很难受,此谓“中看不中用”。跳蚤市场上的二手货,基本上如此。如果我们说一个人的汽车是个“柠檬”,意思就是:这辆汽车尽管看上去不错,但实际上就是个花架子,没有价值。

在美国二手车市场很发达,国人以车作为显摆身份的信号,美国人现在倒没有这样的毛病。拜福特和大众的理想所赐,老百姓买个车,与中国人买辆电瓶车的感觉差不多,代步工具而已。因此,很多人刚刚工作或者口袋紧张的时候,二手车就是一个好的选择。

二手车市场很明显有很多的地方与新车不同。汽车厂的新车中也可能存在次品,随着不良品比率的公开,购买者对新车不良的可能性是知道的,因此愿意按照市价去购买新车。

而旧车就不同了,卖车的人由于已经开过一段时间,因而对旧车的质量是知晓的,但买主则基本上不知道二手车市场上某辆车的发动机和零部件究竟耗损到什么程度。这就是生活中典型的“信息不对称”情形:你知,我不知。

上个世纪70年代之前,经济学家还在孜孜不倦地建设竞争性市场的理论大厦,也就是要用严格的数学方法去论证市场经济的有效性,其中一个著名的工作就是证明竞争性均衡的存在性,这就要用到不动点定理。

在那个年代里,经济学家开始了把拓扑、泛函和最优化理论应用于经济分析的新大陆。简言之,学者们的精力都在研究新车的供、求、定价与讨价还价。

但有一个人悄悄地问了一个问题:二手车市场是怎么回事?他的论文投到美国的各大经济学期刊,命运相同:拒稿。搞得他灰头土脸,多次被拒后,自己都失去了对论文的信心,也许那些审稿的大牛是对的,确实文章不怎么样。

作者特别记得《政治经济学杂志》的评语:“如果这篇论文是对的,那么经济学将天翻地覆”。因此,作者把论文锁进了办公室的抽屉。直到有一天朋友来约稿,作者顺手就把它给了《经济学季刊》,这篇文章的题目叫《“柠檬”市场:质量不确定性和市场机制》(1970年)。

30年后,作者因此文获得了诺贝尔经济学奖,获得的赞誉是此文“简单而深刻”。深刻到什么程度呢?深刻到当时拒稿的一位审稿人说“也许我理解不了这篇论文的深远意义”。

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