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免疫系统怎么就“病”了?

在数百万年的进化过程中,人类形成了抵御外来微生物和有害物质的复杂防御机制。该防御机制分工明确、功能强大,能够应对生存环境的变化和挑战,我们称之为“免疫系统”。

但跟人体其他器官一样,免疫系统也会生病,甚至危及生命。这是哪儿出了问题呢?

先天免疫系统源自无脊椎生物

正常的免疫系统由免疫器官、免疫细胞和免疫分子组成。

免疫器官主要是指淋巴结、脾脏和胸腺。免疫细胞中有参与免疫应答反应和免疫调节的细胞,以T淋巴细胞和B淋巴细胞为主。其中,T淋巴细胞来自胸腺,在免疫应答的调节上起重要作用,B淋巴细胞主要参与抗体的形成,包括自身抗体。免疫分子大多是由免疫细胞合成和分泌的,在免疫反应的启动、调节和对组织器官的攻击中起重要作用。

人类在进化过程中,继承了无脊椎生物的先天免疫系统。这一古老的防御体系通过广泛分布在人体免疫器官里的生发细胞来识别入侵的外界病原微生物;通过先天免疫系统的巨噬细胞等,识别主要微生物的毒力因子,直接杀伤病原体,保护人体。这种保护是一个快速被启动和动员起来的免疫应答反应,是非特异性的,也就是说对任何一种外来微生物入侵,先天免疫都是用同样的方式来反应和清除的,因此并不是最有效的。

但是,先天免疫系统在减缓感染的同时,会激活人体在近期进化过程中获得的免疫系统——获得性免疫系统。获得性免疫会针对外来抗原或病原体发生特异的反应,在初次接触抗原后,再次接触同一抗原时能够引发更迅速、更强烈的免疫反应,攻击外来抗原,将其清除出体外。

简而言之,正常的免疫系统有三个重要特点:一是多种多样的抗原受体库,可以识别几乎无穷无尽的病原体;二是免疫记忆,可以发起快速记忆性免疫应答,这就是我们在注射一些疫苗后能够终生免疫的原因;三是免疫耐受,避免对正常自身组织产生免疫损伤。

辨清“敌我”的免疫耐受

所谓“免疫”,最重要的功能是识别“自我”和“非自我”,不会对自身组织成分产生免疫反应,这叫做免疫耐受。

人体通过自身抗原隔离,使自身组织不能与免疫系统接触,以及相关T或B细胞的特异性免疫“无应答”来实现免疫耐受。而对外来微生物或引入机体的外来组织、器官等“非自我”,免疫系统将通过启动免疫“应答”反应,保护机体抵御侵入者的损害。

因此,如果免疫系统的功能出现紊乱,把身体的正常成分当成外来物质后,就会发生自身免疫性疾病。从发病机制上来理解,自身免疫性疾病是因为免疫耐受被打破后引起的疾病。免疫系统不能正确识别“自我”和“非自我”,从而攻击自身组织和器官。

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