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宇宙生命的最大威胁:伽马暴,地球刚刚躲过一劫

伽玛射线暴又称伽玛暴,是来自天空中某一方向的伽玛射线强度在短时间内突然增强,持续时间一般在0.1-1000秒。数十年来,人们对其本质了解得还不很清楚。伽玛暴是目前天文学中最活跃的研究领域之一,曾在1997年和1999年两度被美国《科学》杂志评为年度十大科技进展之列。

伽马射线暴是宇宙中发生的最剧烈的爆炸,理论上是巨大恒星在燃料耗尽时塌缩爆炸或者两颗邻近的黑洞或中子星合并而产生的,会在短时间内释放出巨大能量。如果与太阳相比,它在几分钟内释放的能量相当于万亿年太阳光的总和,其发射的单个光子能量通常是典型太阳光的几十万倍。

但更可怕的是物理学家通过计算发现强大的伽玛射线暴能够杀死一定范围的宇宙生命,更致命的是伽玛射线暴还有定期发生的规律,这对宇宙生命而言是个不利的消息,因为这一情况可以阻止宇宙生命进化成高级物种。甚至有人认为,伽马暴已经扫清了人类之前的一切生命。最新的评估认为,伽玛射线暴可能清除了大约90%的星系空间,银河系内也受到伽玛射线暴的冲击,地球生命在未来可能也将面临类似的命运。伽玛射线暴来自恒星进入生命末年时的爆发,强大的辐射可破坏DNA,并导致行星失去大气层。

不仅如此,科学家还发现,伽玛射线暴在过去5亿年左右袭击过地球,导致大量的生命灭绝,这个解释或许能够说明为什么我们至今仍然没有找到其他宇宙生命,科学家根据巡天观测的结果也发现伽玛射线暴可能让许多星系毫无生机。地球在过去的岁月中也受到伽玛射线暴的“洗礼”,但地球生命却顽强生存下来。在过去的5亿年左右,银河系内的伽玛射线暴事件让银河系大部分地区都无法生存,来自耶路撒冷希伯来大学的物理学家Tsvi Piran称我们发现致命的伽玛射线暴在银河系内出现得非常频繁。

人类最新一次清晰捕捉到伽马暴是在2013年11月4日,美国绿岸射电望远镜捕捉到一次极强的伽玛闪光,在伽玛频谱上照亮了整个天空,这道光线来自10亿光年之外的某个天体,经过如此漫长的宇宙旅程后抵达地球。这还没完,紧接着位于地球另一边的澳大利亚则陷入了混乱,澳大利亚最大的墨金森射电天文台随着也捕捉到这场宇宙级的伽玛爆发。

所幸的是,这次伽马暴并没有对准地球,从概率上讲,直接对准地球的可能性极小。但这种爆发事件是恒星尺度的灾难,如超新星、磁耀斑、伽玛暴以及位于星系中心的超大质量黑顶连续的吸积过程等。如果这样的喷射流对准地球,那么后果不堪设想。

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