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探秘全球最炫酷的玻璃实验室,“大猩猩”是怎么制造的

康宁公司(Corning)是特殊玻璃和陶瓷材料的全球领导厂商。在其位于纽约郊区的一个研究中心内,科学家们正在着力研制一种制造柔性轻质设备所需的关键原料——坚固、纤薄而柔韧的玻璃。DT君的美国同事Katherine Bourzac带我们到实验室一窥究竟。

在Corning公司位于纽约郊区的总部里,两名工人头戴笨重的面具,身着银色类似太空服的衣服,正在实验熔炉旁有条不紊地工作。他们的动作缓慢且整齐划一。

他们必须打开1600摄氏度高温的熔炉,快速端起一小锅炽热的熔化玻璃,倒在铁桌上,并抢在它变硬前让其成型。尽管有一名工人的手套开始冒烟,但他似乎不以为意,继续工作。

Corning公司的材料科学家Adam Ellison看着这些工人说:“这里热得好似地狱,玻璃很快就会变硬,工人们只有几分钟的时间来处理它。”

一名工人使用剪刀将玻璃剪成一个圆盘,供科学家们研究。玻璃很快会变硬,而且,随着玻璃变冷,它的颜色也开始改变。

科学家们在该公司的“迷你版”制造线上,对新玻璃进行测试。用来制造显示屏和手机的玻璃被制成薄片,并剪切成几厘米宽的测试玻璃。

研究人员借助显微镜,对破碎的玻璃进行了深入研究,结果发现,玻璃越坚固,破碎时的裂口越多;脆弱的玻璃只有几个地方有裂口。样品内的彩虹色表明,它很容易破碎,研究人员应该改变处理环境。

通过这一测试的材料接下来可能会被制成手机模型,然后从腰部以上的高度反复摔到水泥、沙石以及其他表面上,以测试其性能。

这种材料已被Corning公司注册为“大猩猩玻璃(Gorilla Glass)”品牌,很多智能手机上都可见其“倩影”,它们坚固、纤薄而且轻质。

这些研究人员的主要任务是帮助Corning公司弄清楚,玻璃的潜能究竟有多大。如果Corning公司能制造出不容易裂口、破碎且能弯曲的玻璃,那么,它有望开创一个全新的产品类别:例如能折叠或弯曲的手机和平板电脑。另外,纤薄且柔韧的玻璃或许也能让汽车内饰等弯曲表面“摇身一变”,变成触摸显示屏。

这个熔炉每天大约要进行8到12次的倾倒,为公司的科学家提供研究样本。科学家们希望借此厘清,如果他们尝试某些新情况——例如让玻璃在不同温度下融化——会发生什么事情,他们也在研究不同的制造方法对玻璃属性的影响。

新玻璃产品会遭遇工程师们能想到的各种“暴力对待”。一台机器不断重复地让一块纤薄的玻璃弯曲,看它究竟能耐受多长时间;另一台机器则让玻璃弯曲成两半直到它破碎,爆发出震耳欲聋的响声。

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