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鸡因大揭秘:家鸡的起源、驯化和趣闻

斗转星移,岁至丁酉。2017到了鸡年,“鸡年大吉”的祝福语不绝于耳。鸡作为伴随人类文明起源和发展的家养动物,其起源和驯化的历史是怎样的?演化至今的家鸡,会有哪些趣闻?借此鸡年之际,基因君想跟大家聊聊鸡的那些有趣的科普故事。

家鸡的起源和驯化

关于家鸡的起源和驯化,这是一个颇有争议的重大科学问题。达尔文曾提出“家鸡在4000年前起源于印度,之后走出亚洲,传播到全世界”的假说,但一直以来缺乏让人信服的证据。近几年,随着基因组学技术的发展,许多家养动物起源和驯化的相关问题得以明了。目前大量研究支持家鸡是多地、多次起源,并由红原鸡驯化而来。家鸡被驯化后可能与其他原鸡(比如灰原鸡)发生杂交,基因组中保留了其他原鸡的遗传组分。

仙风道骨般的红原鸡,据说是现在圆鼓鼓的家鸡的祖先

科学家曾指出,没有任何驯化动物像鸡一样,被人类如此广泛地改造和重塑。如今,在人们的喜爱和养殖下,鸡的数量超过了200亿只,成了世界上数量最多的陆生脊椎动物。

遍布全球的鸡让无数科学家着迷。2004年,鸡迎来了最辉煌的时刻。由遗传学家组成的国际鸡基因组测序协会(International Chicken Genome Sequencing Consortium)绘制出了完整的红原鸡基因组图谱。华大基因曾参与其中,还与多国科学家完成了国际家鸡基因组计划。随后,华大基因主导发起和完成了多品系家鸡变异图谱,并建立在线数据库,于国际顶尖杂志、期刊发表了多篇高质量文章。科学家们的这些研究成果揭开了鸡的显赫身世:世上第一种驯养的鸟类动物,也是恐龙的直系后代。鸡的基因组图谱为我们提供了一个极佳的机会,可以研究历经数千年的驯养会对一个物种造成哪些改变。

在鸡的驯化过程中,很多性状呈现出了明显的受选择状态。有两个基因变异对家鸡性状发生的变化可能起了关键的作用。一个是促甲状腺激素受体(TSHR)基因的变异,该基因是在2010年被研究人员发现,它改变了鸡的季节交配模式,从而使鸡能够全年下蛋。鸡一旦开始整年下蛋,就会被圈养起来。另一个是TBC1D1基因发生重要突变,它负责调节糖代谢。在人类基因组中,这个基因的突变与肥胖症有关。既然鸡注定是要上餐桌的,那么多长肉是硬道理。

在原鸡变成家鸡的过程中,人类的作用更是不可忽视。人类的文化交流、贸易、移居和征伐等活动也促进了鸡的驯化和传播。杜伦大学进化遗传学家Greger Larson及其研究团队曾做过研究,发现促甲状腺激素受体(TSHR)基因虽然普遍存在于现代家鸡中,但在古代鸡中却很少能寻觅到踪迹。也就是说,是人类的选择性繁殖(选育的策略)才让该基因被选择性地保留下来,由原来的仙风道骨般的原鸡形象变成了现在圆鼓鼓的家鸡形象。

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