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新发现的恐头龙化石居然是胎生的?

本周,《自然-通讯》发表的一项研究描述了一具新发现的主龙形下纲爬行动物——恐头龙(Dinocephalosaurus)的化石,其腹中有高度发育的胚胎。这一发现表明,这种主龙形下纲爬行动物会产下活的幼崽,而非产卵。

主龙形下纲是一个重要的演化分支,其演化出的后代包括恐龙、翼龙、鳄鱼和鸟类等。胎生曾在许多种动物中独立演化出来,但此前人们从未发现过胎生的主龙形下纲动物,现代鸟类和鳄目动物都是通过产卵来繁殖的,在这一世系中或许存在着阻碍胎生的生物学限制因素。

恐头龙在主龙形下纲中,相对于鳄鱼、翼龙和恐龙(包括鸟类)的位置。

Liu et al.

合肥工业大学的刘俊及同事描述了一具新的恐头龙化石样本。恐头龙是一种长颈水生爬行动物,发现于中国,其历史可追溯到三叠纪中期,距今约有2.45亿年的历史。一具高度发育的胚胎被保存在了成年恐头龙的腹部,为胎生提供了证据。这一发现表明,主龙形下纲动物中可能并不存在对胎生的一般性障碍。

新发现的a,b)恐头龙化石及c-e)局部,以及f)其复原图。b)和d)中用品红色标出的是胎儿的化石。

Liu et al.

对恐头龙演化史的分析表明,后代的性别是由遗传确定的,和鳄鱼和一些海龟等与之有亲缘关系的物种不同——后者的后代性别是由温度决定的。作者推论,遗传决定性别可能是恐头龙胎生的一个前提条件,因为体内体温调节与温度依赖的性别决定是无法共存的。?

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Live birth in an archosauromorph reptile

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