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中国人为什么用“东西”来指代各种物品?

“东西”这个词,只要是说汉语的中国人在日常生活中肯定会经常用到,同时也是让很多学中文的老外十分“抓狂”的一个词。他们感到奇怪的问题是:在“东、南、西、北、前、后、左、右、中”这些方位名词里,为什么只有“东西”可以指代物品呢?

在中国的传统文化中,以“金木水火土”为核心的五行学说拥有非常广泛的影响。五行学说除了“五行相生相克”之外,五大元素还与其他事物相对应,比如:五行对五脏(金为肺、木为肝、水为肾、火为心、土为脾)、五行对五色(金为白、木为青、水为黑、火为红、土为黄)等等。

而“金木水火土”这五行元素与“东西南北中”这五个方位名词也具有明确对应的关系,具体为:金为西、木为东、水为北、火为南、土为中。在很多文艺影视游戏作品中经常出现的“青龙、白虎、朱雀、玄武”的名字,就是五行五色与五个方位相对应而来的(“玄”在文言中有“黑”的意思)。

在中国古代的普通百姓生活中,需要付出劳动和精力进行生产与交易的物品基本上都包含在“五行”中的“木”和“金”的范畴之内。比如粮食、蔬菜、草药、柴炭、家具等等是属于“木”,菜刀、斧头、通用货币等等属于“金”。

老百姓日常生活中接触到的绝大部分物品都属于五中的“木”和“金”,而“木”和“金”对应的方位名词分别为“东”和“西”。因此随着时间的推移,“木金”的对应词“东西”逐渐演变为日常汉语中代指各种物品的常用词了。

另外还一种说法:唐朝时最繁荣的市场是长安的“东西市”,因此后来就用“东西”代指物品。不过在唐朝之前的南北朝文献中就有类似用“东西”代指“物品”的用法存在,所以这种说法存在争议。

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