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激光帆飞船,12年可飞4.4光年

美国NASA计划在10年之内发射一颗专门搜索“第二地球”的天文望远镜“陆地行星发现者”,科学家认为在太空中发现“第二地球”只是时间问题而已,那么人类如何像当年的美洲新大陆探险者一样,在有生之年光顾这些距离遥远的外星球?位于美国加州帕萨迪纳市的NASA喷气推进实验室科学家罗伯特·弗里斯比日前接受了美国主流科学媒体的专访,向记者详细描述了未来“星际之旅”的可行性。

罗伯特·弗里斯比是NASA喷气推进实验室“先锋推进概念”研究项目的负责人,他在NASA从事的主要工作和毕生追求的梦想,就是发现一个最可行的方法让人类能在有生之年进行“星际之旅”。到目前为止,“先锋推进概念”研究小组已经发现了5种方法,可以让人类用少于50年的时间抵达4.4光年远的半人马座。弗里斯比称,离地球4.4光年远的半人马座阿尔法星系是离地球最近的恒星系统之一,在那儿很有可能存在着“第二地球”,但该星系的距离比人类目前太空探测器去过的最远距离还要远上3000倍。

弗里斯比称,早在1903年,俄罗斯物理学家特西奥科夫斯基就发现“星际旅行”的最大障碍:航天飞机的最高速度每秒不会超过6英里,以这样的速度至少要花12万年才能到达4.4光年远的半人马座阿尔法星系。

弗里斯比和他的研究小组发明了“激光帆”理论。弗里斯比认为,大海中的风能推动帆船航行,同样一道强大的激光柱也能推动太空中的“帆船”航行。事实上,美国行星协会的科学家们已经建造出了一个简单的太空帆“宇宙一号”,这是一个50磅重、100英尺宽的铝制帆,不过它不是依靠激光,而是依靠太阳光粒子来推动的,科学家将于未来几个月内将其发射升空。

但是在太阳光到达不了的外太空,人类就只能用激光束作动力了。弗里斯比向记者描述了他们的“激光帆”设想:这个巨大的铝箔“激光帆”将是人类有史以来最大的太空帆,驾驶员座舱位于“激光帆”中间,地球轨道或月球表面上将建成一个强大的激光源,需要经过数年的激光推动才能使“激光帆”飞船达到它的最高巡航速度。

然而要将一个“激光帆”以接近一半光速的速度送往4光年以外的外星球,这个激光柱需要的能量也将是令人难以想像的。弗里斯比认为,面对这个巨大的能量需求,人类可以发明一种设备将太阳的能量转换成激光。

弗里斯比说:“如果我们能控制这项科技,10年之内,加速行驶的激光帆速度就可以达到一半以上光速。”他称,届时“激光帆”飞船到达4.4光年远的半人马座阿尔法星系也许只需要12年。

试想一下 现在我们人类飞行最快最远的旅行者1号 飞行了30年时间都没有飞出一光天的距离,如果这种激光帆飞船研制成功的 那么我们看到的是这短短30年里人类航天科技的大突破 以旅行者的速度飞几十万年都飞不到4.4光年 而激光帆则只需要12年时间 这是个多么大的跨越啊!

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