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新证据揭示小行星撞击可能不是导致恐龙灭绝的原因

长期以来,科学家认为非鸟类恐龙的灭绝,是因为大量的小行星在大约6,600万年前撞击地球。但一项新研究认为,有些不那么戏剧化的东西也可能在它们的灭亡中发挥作用。

研究人员检查了罕见的恐龙胚胎化石,发现非鸟类恐龙的孵化期比我们之前所理解的还久。事实上,至少对于一个物种,孵化期长达六个月。这意味着对于其他动物而言,恐龙是在一个发展更加快速的明显进化不利条件。

来自佛罗里达州立大学(Florida State University)的生物学家格雷戈里?艾瑞克森(Gregory Erickson)说:“对于了解为什么恐龙在白垩纪(Cretaceous period)结束时灭绝,反之两栖动物、鸟类、哺乳动物和其他爬虫类熬过白垩纪并且繁盛,我们怀疑我们的研究结果有一些解释。

科学家以前认为恐龙的孵化期类似于它们的鸟类祖先,恐龙蛋的孵化时间为11天至85天。

虽然恐龙蛋可能相当大,重达4公斤,并且在某些情况下大约是排球般大小。研究人员假设,快速孵化可能允许蛋能够快速发育,而不像类似爬虫类的蛋孵化较慢,可能需要好几个月来孵化。

为了测试是否是真的,艾瑞克森和同行研究人员检查来自两个不同物种的胚胎化石:原角龙(Protoceratops),一种小的、绵羊大小的恐龙;以及亚冠龙(Hypacrosaurus),一种巨大的鸭嘴型恐龙。

原角龙

胚胎嘴部通过电脑断层扫描后,研究小组抽出几颗成形牙齿,并且在强大的高分辨率显微镜下进行分析。

这项技术使得科学家能够识别所谓的冯埃布纳线(von Ebner line),这些生长线存在于所有动物的牙齿,但这是第一次科学家在恐龙胚胎中辨识。

艾瑞克森说:“这些线是任何动物的牙齿在发育时所沉积的线纹。”

“它们有点像树的年轮,但每天都沉积。我们可以逐步地计算这些线纹,来看看每只恐龙发育的时间。”

当这么做时,发现到原角龙胚胎几乎有三个月大,而且亚冠龙标本接近六个月。

艾瑞克森告诉科技网志Gizmodo的梅荻?史东(Maddie Stone):“我很惊讶。作为一个生物学家,了解下蛋动物的孵化期,对这个群体有很多的意义。”

而在这些恐龙的例子,这种冗长孵化期的意涵可能是特别的重大。

艾瑞克森告诉科技网志Gizmodo:“有一个耗时的孵化期,3到6个月,会让蛋长时间暴露在捕食、干旱和洪水。”

“如果有父母参与,你可以想像这些父母也会长时间暴露。”

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