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普林斯顿大学教授谢宇: 为什么中国需要实证研究

中国正在经历一场巨大的社会变革,其范围之广、速度之快、影响力之大在人类历史上史无前例。这场变革不仅直接改变了中国13亿人口(当今世界人口最多国家)的生活,也影响了生活在其他发达和欠发达国家中数以万计的人。在我看来,自20世纪末以来中国正在发生的这场社会变革,在世界历史长期进程中的重要性,并不亚于14世纪意大利文艺复兴、16世纪德国宗教改革、18世纪英国工业革命这样一些通常被认为是历史转折点的事件。过去30到40年间,中国社会变迁中最为重要的三个方面表现为经济增长、教育进步和人口转型。在其他方面,很多重要的社会变化也正在发生,并值得社会科学研究者的关注。中国引人注目的社会变化为当今社会科学家带来了挑战也提供了机遇,给予他们记录和保存中国这段社会历史独一无二的机会。历史需要社会科学家以实证的方法研究中国。

一、三大社会变革

第一,中国的经济产出自20世纪80年代以来经历了大规模的持续增长。图1展示了1952 年到2010年间中国的GDP(国内生产总值)和人均GDP的变化趋势。自1978年经济改革以来,中国的GDP和人均GDP显著增长。扣除通货膨胀因素,人均GDP在1978到2008年的年增长率为6.7%。相较于如此巨大、持续、快速的经济发展,就连美国的工业化“黄金时期”(1860~1930年)也黯然失色——当时美国的人均GDP年增长率仅为1.5%,仅是中国近些年来人均GDP增长率的一小部分。

第二,中国人的受教育水平明显提高。近年来这方面的进步在高等教育阶段最为显著。图2显示了大学在校生人数和招生人数的变化。从图中可以看出,除“文化大革命”(1966~1976年)时期外,大学生人数长期以来以平稳增长为主,但从20世纪90年代末起激增。受过高等教育的中国年轻人数目的快速增长,既是中国近年来经济成就的结果,也是经济增长的原因。1982年,只有0.8%的25至29岁中国青年接受过高等教育。到2005年,这个数字翻了15番,达到12%。诸多迹象表明,中国近年出生的人口接受高等教育的比例将会更高。这是一场非凡的教育扩张,它有可能使中国完成大学教育的人口比例迅速超过美国。相比之下,美国的教育扩张自1900年至2000年持续了约一个世纪。这一个世纪也被称为“人力资本世纪”或“美国世纪”。

第三,中国无疑已经完成了从高生育率、高死亡率到低生育率、低死亡率的人口转型。这一在所有发达社会都曾发生过的人口转型,对经济和社会产生了重要的影响,它有助于人力资本投资,从而带动经济增长。图3展示了中国总和生育率(TFR)和预期寿命(life expectancy)的长期变化趋势。总和生育率和预期寿命都是基于综合队列方法(syntheticcohort approach)得到的指标,前者反映的是生育水平,后者是死亡水平的反向测量。从图中我们可以清楚地看到生育率自20世纪70年代末以来急剧下降,预期寿命自20世纪50年代以来稳步增长。1990~1995年间,中国已经完成了人口转型:总和生育率为2.0,正好处于人口更替水平;预期寿命为70岁,与发达国家1970年左右的水平相当,并远远超过其他欠发达国家。生育率的下降在1965~1970年和1990~1995年尤为明显,总和生育率在将近25年内下降了三分之二,从6降为2。当然,生育率的急剧下降很大程度上是由政府强硬的计划生育政策所致。考虑到中国庞大的人口规模——目前为13亿,中国的人口转型不仅意味着数亿中国人口的生命延长,还意味着更多的潜在新生命没有诞生。经过这场人口转型,中国开始享受“人口红利”(demographic bonus),这是一种有利于经济增长的年龄结构,因为该结构中不参与生产的老龄和少儿人口只占较小的比例。不过,人口老龄化很可能在不久的将来成为中国面临的一个严峻问题。

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