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英国运送犯人到澳洲的故事及其启示

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故事经过

18世纪英国发生工业革命,许多传统工人被机器取代,大量失业,高失业率诱发高犯罪率,穷人常因窃盗等小事被关进监狱,结果监狱人满为患。怎么办呢?当时欧洲启蒙思想蓬勃发展,人道主义逐渐盛行,对犯人处于重刑面临很大压力。为此,英国政府宁可将中轻罪犯人流放,也不愿对犯人处于重刑。

最早,北美是英国流放罪犯的主要地方,许多英国罪犯被送往美洲垦荒。当时,美洲人对这种做法很不满,深恶痛绝,但是没办法,英国是宗主国,它说了算。1776年,美国获得了独立,不再接受来自英国的罪犯。英国人没办法,只好在泰晤士河上弄了一批废船,用来关押罪犯。时间一长,罪犯越来越多,逐渐人满为患,据说最多时有十万之众,社会日益感到不安。再后来,英国没有办法,就决定将犯人流放到澳大利亚。

从英国到澳大利亚,遥遥千万公里。英国政府为了方便省事,便把运送这些犯人的工作“外包”给私人商船,由一些私人船主承包从英国往澳大利亚大规模运送犯人的工作。刚开始,英国政府在船只离岸前,按上船的犯人人数支付船主运送费用,船长则负责途中犯人的日常生活,负责把犯人安全地运送到澳大利亚。

当时,那些运送犯人的船只大多是由一些破旧货船改装的,船上设备简陋,也没有多少医疗药品,更没有医生。船主为了牟取暴利,尽可能地多装人,致使船仓拥挤不堪,空气浑浊。私人船主在船只离岸前就按人数拿到了钱,对这些犯人能否远涉重洋活着到达澳大利亚并不上心。有些船主为了降低费用,追逐暴利,千方百计虐待犯人,甚至故意断水断食。

几年后,英国政府惊讶地发现,运往澳大利亚的犯人在船上的平均死亡率高达12%,其中有一艘船运送424个犯人,中途死亡158个,死亡率高达37%!鉴于犯人的高死亡率,英国政府决定向每艘运送船只派一个政府官员,以监督船长的运送行为,并给随行官员配备了当时最先进的手枪。同时,还对犯人在船上的生活标准做了硬性规定,甚至还给每艘船只配备了医生。

上述措施实施的初期,船主的虐待行为受到了遏制,政府官员的监督好像有效。但是,事情很快就发生变化了。长时间远洋航行的险恶环境和金钱诱惑,诱使船长铤而走险。他们用金钱贿赂随行官员,并将不愿同流合污的官员进行迫害、甚至扔到大海里。据说,当时有不少船上的监督官员和医生不明不白地死亡。面对险恶的环境和极具诱惑的金钱,随行官员大多选择了同流合污。于是,监督开始失效,船长的虐待行为越发变本加厉……面对新问题,英国政府采取了道德教育的新办法。他们把那些私人船主集中起来进行培训,教育他们不要把金钱看得比生命还重要,要他们珍惜人的生命,认识运送犯人的重要意义(即运送犯人去澳大利亚,是为了开发澳大利亚,是英国移民政策的长远大计)。但是,情况仍然没有好转,犯人的死亡率一直居高不下。

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