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火星发现冰层!红色星球恐怕要改名了

火星“红色星球”的绰号或许要过时了,美国宇航局的好奇号漫游车在火星钻孔时发现了巨大冰层!

已经在火星探索了 40 个月的好奇号漫游车在火星的夏普山区域进行钻孔取样时,发现了大量蓝色物质。呈现出红色的火星表面之下大部分都呈现出淡蓝色。

在取样作业过程中,好奇号发现了之前从未在火星上发现的鳞石英,这种矿物质在地球上也是很罕见的。

这种矿物质的发现为 NASA 科学家提供了一条推断火星历史的线索,此前科学家们一直怀疑火星在数十亿年以前与地球有着诸多相似之处,也覆盖着湖泊和海洋。

在地球上鳞石英的出现通常涉及到火成岩或者高温变质岩,但是好奇号所探索的沉积岩层被认为是湖底沉积物。鳞石英存在于有着高硅含量的火山沉积岩中,而火星表面的岩石中含硅量较少。

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NASA 一位发言人称:“地球上的岩浆是经过演变才最终含硅的,火星岩石中发现的鳞石英或许就是火星岩浆进化的证据”。在过去的 7 个月里好奇号还在火星部分区域发现了较高含量的二氧化硅。

科学家称:“这些高硅含量的物质构成是一个谜,因为无论什么什么东西,在增加硅浓度的过程中都需要水”。

所以科学家推测这些蓝色物质很可能是冰层。好奇号对火星上的八处悬崖峭壁进行了研究。这八处分散在火星的各处。但在每一处,都有这种冰层。

这些冰层距离地表非常近,大约只有一米深。冰层本身非常厚,最厚的一处超过了 100 米。

天文学家认为,它们很可能是由雪转化而来的。它们蓄积在干燥的尘土、冻土,或风化层下方不足 1-2 米处。

这些冰层所在的区域大多位于火星的南北纬 55 度左右。2008 年凤凰号着陆器在火星上发现过相似的冰层,但所在的位置更接近火星的北极。

由于这些冰所在之处都是悬崖峭壁,侵蚀现象严重,因此它们本身应当非常结实。它们呈现出带状的纹理,这表明它们是分层次的,是由许多不同的冰层经年累月挤压结合而成的。

这些冰层记录了火星气候的变迁史。此外天文学家还发现,在这些观测点附近,陨石坑的数量非常少。这又表明这些冰形成的年代不会太古老,距今可能只有百万年左右。

在一处峭壁,科研人员发现仅过了三个火星年,就有多个直径数米的石块摆脱了冰层的束缚,滚落到了谷底。研究人员据此推算,冰层在水平方向上的退缩速度大约是每年几毫米。

导致冰层消失的原因可能就是火星稀薄的大气。火星上的气压极低,水冰暴露在空气中,在很低的温度下也会升华。

这一发现证明了天文学家之前的一个猜想,即火星上不但存在着水和冰,而且它们的存在是一个普遍现象。未来人类若是登陆火星,这些纯水是可以加以利用的。

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